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ⓘ Catena delle Cascate




Catena delle Cascate
                                     

ⓘ Catena delle Cascate

La Catena delle Cascate è una catena montuosa dellAmerica settentrionale, esteso in direzione longitudinale, dalla Columbia Britannica meridionale sino alla California settentrionale, attraverso gli Stati di Washington e Oregon, per uno sviluppo complessivo di circa 1100 chilometri.

                                     

1. Geografia

La catena delle Cascate è convenzionalmente delimitata a nord dalla confluenza dei fiumi Fraser e Thompson, nella Columbia Britannica in Canada, mentre a sud dal Passo Fredonyer, in California, che lo separa dalla Sierra Nevada. Tra la catena e lOceano Pacifico si stende un sistema montuoso di minori dimensioni, chiamato Catena Costiera, dal quale è separato da una serie di depressioni tettoniche occupate in parte dal mare Stretto di Juan de Fuca e in parte da valli fluviali nelle quali sorgono i principali centri urbani.

La continuità della catena è interrotta, allaltezza del confine tra lo Stato di Washington e lOregon, dalla gola del fiume Columbia, che attraversa lomonimo altopiano situato ad est delle montagne. Questa particolare configurazione deriva dal fatto che laltopiano e il fiume sono più antichi delle montagne.

Il settore centrale della Catena delle Cascate è denominato High Cascades in quanto vi si trovano le cime maggiori, in massima parte vulcani sviluppatisi nel Quaternario. Tali vette, coperte da ghiacciai, troneggiano al di sopra di dorsali montuose di altezza assai inferiore, e risultano visibili da decine di chilometri di distanza. Il Monte Rainier, per esempio, è ben riconoscibile sin da Seattle, sulla costa del Pacifico, da cui dista 87 chilometri.

Il settore settentrionale, che comprende le montagne nella parte nord dello Stato di Washington North Cascades le Cascade Mountains canadesi, non supera i 3000 metri di quota, ma è caratterizzato in compenso da rilievi dalle forme più aspre e scoscese, talvolta accentuate dal notevole dislivello tra le vette e i fondivalle. Anche in questo settore si trovano importanti vulcani, dalla vetta incappucciata di ghiaccio, come il Monte Baker 3286 m o il Glacier Peak 3213 m.

E caratterizzato da imponenti vulcani che ne costituiscono le cime più alte. Tra tutti, il Monte Rainier è la massima vetta della catena raggiungendo laltezza di 4392 metri. Tutte le eruzioni vulcaniche avvenute in tempi storici negli Stati Uniti continentali escluse cioè le Isole Hawaii e lAlaska hanno avuto luogo nella catena delle Cascate. I due vulcani che hanno avuto eruzioni più recentemente, sono il Lassen Peak, il cui ultimo episodio esplosivo risale al 1917, e il celebre Monte SantElena, con la sua catastrofica eruzione del 18 maggio 1980 anche se più modeste eruzioni sono avvenute anche dopo, come lultima che è terminata nel 2008.

                                     

2. Geologia

Come gli altri sistemi montuosi che orlano la costa occidentale dellAmerica Settentrionale, la Catena delle Cascate è stata originata dallo scorrimento del fondale dellOceano Pacifico al di sotto della litosfera continentale americana.

In particolare, il processo che ha portato alla formazione di questa catena montuosa si deve alla subduzione della placca Juan de Fuca al di sotto della placca nordamericana.

Tali movimenti, iniziati circa 35 milioni di anni fa, hanno prodotto la nascita di un arco vulcanico denominato Arco vulcanico delle Cascate, in inglese Cascades Volcanic Arc conseguentemente alla risalita di materiale fuso dalla zona di subduzione. Tale arco vulcanico comprende non solo i vulcani della Catena delle Cascate, ma, in senso più ampio, anche alcuni edifici vulcanici che sorgono nella Catena Costiera, nel Canada sud-occidentale.

Nel Pliocene, a partire da 7 milioni di anni or sono, si è prodotto il sollevamento della Catena delle Cascate. Per effetto dei medesimi movimenti tettonici, il grande altopiano basaltico del Columbia, posto ad est della catena montuosa in via di formazione, ha anchesso subito un innalzamento. Il fiume Columbia, che drena laltopiano, vi ha scavato una gola che diveniva tanto più profonda quanto laltopiano stesso si innalzava. Oggi, il fiume taglia in due la catena montuosa, allaltezza del confine tra lOregon e lo Stato di Washington.

I numerosi edifici vulcanici che attualmente dominano la catena si sono sviluppati a partire dal Pleistocene ossia da 2 milioni e mezzo di anni or sono. Molti di essi ebbero eruzioni in epoca storica, alcuni come il Monte SantElena e il Lassen Peak sono tuttora attivi. Il Monte SantElena ebbe una disastrosa eruzione il 18 maggio 1980 la più imponente eruzione vulcanica nella storia degli Stati Uniti e altri episodi eruttivi di dimensioni molto più ridotte, di cui lultimo nel 2007. Elevato è anche il rischio sismico.

                                     

3. Clima e vegetazione

La vicinanza delloceano rende larea particolarmente umida le precipitazioni abbondanti, superiori in certi casi ai 3000 mm annui. Anche le nevicate, sopra certe quote, sono importanti. Lake Helen 2400 m, nelle vicinanze di Lassen Peak, è una delle località americane con maggiori precipitazioni nevose: non è raro che laccumulo di neve, durante la stagione invernale, raggiunga o superi i 5000 mm.

Le precipitazioni non sono equamente distribuite su entrambi i versanti della catena. A causa del fenomeno del sollevamento orografico, a beneficiare delle correnti umide dalloceano sono le pendici occidentali, sulle quali si riversa la maggior parte delle piogge e delle nevicate. Per contro, i versanti orientali, che digradano verso gli altipiani interni, sono in ombra pluviometrica e sono caratterizzati perciò da un clima più secco.

Le diverse condizioni climatiche sui due versanti ne determinano la diversa copertura vegetazionale. Le zone occidentali della Catena delle Cascate sono infatti caratterizzate da estese foreste di conifere dei generi tsuga e pseudotsuga, mentre il più secco settore orientale è lhabitat ideale del pino giallo con presenza del larice occidentale ma a quote più elevate.

Le vette più alte sono coperte da nevi perenni e ospitano numerosi ghiacciai: i maggiori si trovano sul Monte Rainier e sul Monte Baker.



                                     

4. Aree protette

Il governo degli Stati Uniti dAmerica, allo scopo di valorizzare e tutelare il patrimonio ambientale e paesaggistico di molti angoli di queste montagne, vi ha istituito alcuni parchi nazionali:

  • Mount Rainier National Park nello Stato di Washington, costituito dalla cima più alta della catena e dalle valli circostanti.
  • North Cascades National Park nello Stato di Washington, nella parte più settentrionale.
  • Lassen Volcanic National Park, in California, istituito nel 1916 durante leruzione del vulcano da cui prende il nome.
  • Crater Lake National Park in Oregon, a tutela del pittoresco lago vulcanico che occupa una gigantesca caldera risultato di una grande eruzione esplosiva in epoca preistorica.

Oltre ai parchi nazionali, il governo federale vi ha istituito numerosi monumenti nazionali aree di tutela paesaggistica. Varie sono infine le cosiddette Wilderness areas riserve naturali gestite dai singoli stati, a protezione e tutela di ben definite aree di territorio selvaggio.

                                     

5. Set cinematografico

La località è stata, nel 1939, sede di parte delle riprese del film avventuroso Passaggio a Nord-Ovest, diretto da King Vidor e interpretato da Spencer Tracy.

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