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ⓘ Sopwith 1½ Strutter




Sopwith 1½ Strutter
                                     

ⓘ Sopwith 1½ Strutter

Il Sopwith 1½ Strutter fu un biplano britannico multiruolo impiegato nella Prima guerra mondiale. È importante perché fu il primo velivolo di costruzione inglese a due posti e con una mitragliatrice sincronizzata, in grado cioè di fare fuoco attraverso lelica in rotazione. Venne utilizzato anche dalla Aeronautica Militare francese.

                                     

1. Storia del progetto

Progettato dalla Sopwith Aviation Company, originariamente per servire nelle file del Royal Naval Air Service, il 1 ½ Strutter fu soprannominato così perché ciascuna delle ali superiori era connessa con la fusoliera tramite due paia di montanti tubolari, ove un paio era esattamente la metà dellaltro come lunghezza e formavano una struttura a "W" se visti di fronte. Il velivolo disponeva di freni aerodinamici posti nellala inferiore ed utilizzava come propulsore un motore rotativo Clerget 9B.

Larmamento principale era costituito da una mitragliatrice Vickers fissa calibro.303 sul muso e da quattro bombe di 25 kg ciascuna. Nella versione biposto, il passeggero poteva utilizzare una mitragliatrice Lewis calibro.303 montata su un supporto rotante Scarff. Nel dicembre del 1915 la Vickers-Challenger produsse un meccanismo di sincronizzazione tra lelica le mitragliatrici poste sul muso in dotazione al Royal Flying Corps e dopo alcune settimane anche la Scarff-Dibovski ne produsse uno simile; entrambe le meccaniche vennero montate sul 1 ½ Strutter finché non fu possibile standardizzare adeguatamente il sistema di sincronizzazione Ross. Comunque bisogna tener presente che simili miglioramenti tecnici non erano ancora lo stato dellarte e capitava di sovente che malfunzionamenti portassero al danneggiamento, o addirittura alla completa distruzione, dellelica del velivolo.

I primi esemplari prodotti vennero realizzati senza la mitragliatrice sul muso a causa della mancata fornitura delle armi da parte della Vickers, ci furono anche rallentamenti causati nella produzione del supporto rotante Scarff, per via della sua recente invenzione. Per sopperire a ciò vennero inizialmente utilizzati alcuni vecchi supporti sempre della Vickers in via provvisoria.

Il progetto iniziale prevedeva anche una versione del velivolo come bombardiere leggero, con il posto del passeggero eliminato per consentire un maggior stivaggio di carburante e bombe.

                                     

2. Impiego operativo

Il prototipo biposto volò nel dicembre 1915 e la produzione in massa iniziò nel 1916 con le prime consegne effettuate nel febbraio dello stesso anno. Alla fine di aprile cinque 1½ Strutter furono impiegati come scorta per i bombardieri Caudron G.4 e Breguet Bre 14 B2 durante missioni di bombardamento al suolo. Il War Office ordinò altri velivoli alla Sopwith da assegnare al Royal Flying Corps, ma questa fu precedentemente contattata anche dalla marina inglese che desiderava lintera produzione di 1½ Strutter; pertanto lordine del War Office fu evaso solo in Agosto. Poiché la Battaglia della Somme venne pianificata per la fine di Giugno divenne chiaro che la priorità nella fornitura dei velivoli sarebbe dovuta andare al War Office, a causa di questo errore logistico la marina inglese dovette trasferire alcuni 1½ Strutter al RFC e più precisamente al 70º squadrone che giunse al fronte nei primi giorni di luglio.

I piloti del 70º squadrone si trovarono bene, inizialmente, con il nuovo velivolo; infatti il 1½ Strutter si dimostrò superiore al Fokker E.I permettendo di eseguire pesanti missioni di attacco nel territorio tedesco. Sfortunatamente, con il passare del tempo, nuovi aerei furono messi in campo e larrivo del tedesco Albatros D.I rese il 1½ Strutter completamente superato anche se venne ancora utilizzato per delle missioni di ricognizione. Come la maggior parte dei velivoli prodotti dalla Sopwith, il 1½ Strutter aveva una struttura molto fragile e non permetteva di eseguire manovre azzardate durante i duelli aerei. Gli ultimi esemplari furono prodotti alla fine dellottobre 1917.

Questo però non comportò la "morte" dellaereo. La sua stabilità di volo e lampio raggio dazione ne facevano il perfetto candidato alla difesa della patria e infatti servì proprio in questo ruolo nei squadroni 37º, 44º e 78º ove spesso fu modificato in monoposto per migliorarne le prestazioni; labitacolo venne spostato in una posizione più arretrata, dietro le ali, le mitragliatrici sostituite con modelli sincronizzati. In questa versione venne ribattezzato "Sopwith Comic".

La Royal Naval Air Service utilizzò diversi 1½ Strutter sia come bombardieri nel Mar Egeo, Macedonia e Francia che come aerei da trasporto; in questo ruolo fu noto come "Ships Strutter" e fu utilizzato su portaerei e altre navi della marina inglese. Inoltre fu utilizzato con successo come aereo-scuola o come velivolo privato da ufficiali anziani.

Il più grande utilizzatore del Sopwith, tuttavia, fu laeronautica militare francese. Nellottobre 1916 era evidente che i bombardieri Farman e Breguet erano completamente obsoleti, pertanto furono effettuati ordini corposi alla Sopwith per il suo 1½ Strutter, richiesto in tre differenti versioni: SOP. 1A2 ricognitore biposto, SOP 1B2 bombardiere biposto e SOP 1B1 bombardiere monoposto. In mancanza di unalternativa migliore, i velivoli francesi rimasero in servizio per molto più tempo rispetto agli altri e non furono rimpiazzati da altri mezzi fino allinizio del 1918. Diversi esemplari furono venduti alla Russia, ove furono utilizzati sia dai sovietici che dallArmata Bianca, e anche ad altre nazioni alla fine della guerra.

                                     

3. Varianti

  • Ship Strutter: versione navale.
  • Sopwith Type 9400: la designazione originale dellAmmiragliato.
  • Sopwith Comic: caccia da difesa, monoposto.
  • Sopwith 1½ Strutter: biplano bombardiere, da ricognizione o caccia, mono o biposto.
  • SOP. 1: versione in dotazione allaeronautica militare francese.
  • Sopwith Type 9700: altra designazione dellAmmiragliato.
  • Sopwith Two-seater: la designazione originale dei Royal Flying Corps.
                                     

4. Utilizzatori

Militari

Afghanistan
  • Ottenuti pochi aerei nel 1921 e dismessi nel 1925.
Australia
  • Utilizzato come aereo-scuola.
Belgio
  • Aéronautique Militaire/Militair Vliegwezen
Estonia
  • Eesti Õhuvägi
Operò con un solo esemplare ex-sovietico Francia
  • Aéronautique Militaire
Giappone
  • Dai-Nippon Teikoku Rikugun Kōkū Hombu
Lettonia
  • Latvijas Gaisa spēki
operò con almeno tre velivoli ex-sovietici. Lituania
  • Karinės oro pajėgos
Paesi Bassi
  • Luchtvaartafdeling
Polonia
  • Siły Powietrzne
operò con tre aerei catturati ai sovietici nel 1919-1920. Romania
  • Aeronautica Regală Românã
Russia
  • Imperatorskij voenno-vozdušnyj flot
Russia
  • Armata Bianca russa
RSFS Russa
  • Raboče-Krestjanskij Krasnyj vozdušnyj flot
Unione Sovietica
  • Voenno-vozdušnye sily SSSR
Regno Unito
  • Royal Flying Corps
  • Royal Naval Air Service
Stati Uniti
  • American Expeditionary Forces
  • United States Navy
  • Aviation Section, U.S. Signal Corps


                                     

5. Esemplari attualmente esistenti

Gli unici Sopwith 1½ Strutter originali di cui si hanno notizie sono attualmente esposti nelle seguenti strutture museali:

Belgio S85, esposto al Koninklijk Legermuseum/Musee Royal de lArmee, Bruxelles. Francia No. 556, Sop.1A.2 esposto al Musée de lAir et de lEspace, aeroporto Parigi Le Bourget. Francia No. 2897, Sop.1B.2 in fase di restauro 2009 presso lAssociation Memorial Flight, La Ferté-Alais. Nuova Zelanda esemplare proveniente dallArgentina, precedentemente parte della collezione del Kermit Weeks Fantasy of Flight Museum di Polk City, Florida, in fase di restauro presso la Peter Jacksons firm, The Vintage Aviator Limited in Nuova Zelanda.

Allottobre 2013 non risulta esistere alcuna replica completa del modello. Ne esiste tuttavia una replica in costruzione presso le strutture dello National Museum of Flight, nellEast Lothian Scozia, che nellaprile/maggio 2013 i visitatori potevano ammirare nel Concorde hangar. Questa riproduzione differisce dagli originali per essere equipaggiato con un motore radiale e non rotativo.