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ⓘ Graham Payn




Graham Payn
                                     

ⓘ Graham Payn

Graham Payn è stato un attore e cantante sudafricano naturalizzato britannico.

Cominciò la propria carriera come voce bianca prima di diventare un noto cantante ed attore.

                                     

1. Una voce bianca

Graham Payn nacque in Sudafrica a Pietermaritzburg, il 25 aprile 1918, da genitori britannici, Francis Dawnay Payn e Sybil Graham. Venne educato in Sudafrica e, dopo il divorzio dei genitori, tornò a Londra dove fece il suo debutto alletà di 13 anni recitando al London Palladium nel Peter Pan.

Nel 1931 fu scritturato come voce bianca dalla BBC accanto al cantante Derek Oldham e allattrice Mabel Constanduros e il contratto venne rinnovato sia nel 1932 che nel 1933. Se Ernest Lough era stato nel 1927 la prima voce bianca solista ad essere conosciuta a livello internazionale grazie ad una registrazione su disco, Payn fu la prima voce bianca ad apparire in una serie di filmati sonori, realizzati della British Pathé, che lo resero celebre in tutto il mondo. Nel 1932 Payn fece unaudizione con Noel Coward e Charles B. Cochran per lo spettacolo di rivista Words and Music. Il brano che cantò ed il suo numero di tip-tap gli consentirono di prodursi in altri due brani, uno in apertura ed uno al termine dello spettacolo, andando in scena per 163 sere. Dopo la chiusura della rivista, Payn ottenne un contratto per andare a cantare nei cinema del paese, ma questo venne rescisso quando improvvisamente la sua voce subì un cambiamento. Ormai incapace di continuare a essere una voce bianca, Graham tornò in Sudafrica con la madre e, per guadagnarsi da vivere, mise in piedi una piccola scuola ripercorrendo i passi di tip-tap che aveva precedentemente imparato con il coreografo della compagnia.

                                     

2. Gli anni della guerra

Nel 1936 Payn tornò in Inghilterra, ormai in grado di cantare come baritono leggero, e fu scritturato per programmi radiofonici e per trasmissione dellallora nascente televisione. Nel 1939, due settimane prima dellinizio della seconda guerra mondiale, fece il suo debutto nel West End in Sitting Pretty, uno spettacolo di canti e danze di Douglas Furber, dopodiché i teatri vennero chiusi. Allo scoppio del conflitto, Payn si arruolò volontario, ma unernia lo rispedì a casa dopo poche settimane.

Nel 1941-1942 apparve nello spettacolo di rivista Up and Doing insieme a Stanley Holloway, Leslie Henson, Binnie Hale e Cyril Ritchard, interpretando successivamente anche Fine and Dandy, in cui cantò alcune canzoni di Noel Coward. Una sera Coward andò dietro le quinte per incontrare gli attori: come ricorda lo stesso Payn, quellincontro con quelluomo importante che non vedeva da tempo lo rendeva assai nervoso, ma Coward ebbe per gli attori solo complimenti. Lanno dopo Payn annunciò il proprio matrimonio con Sheila Ascoli, che tuttavia non fu mai celebrato. Nei due anni successivi lavorò in The Lilac Domino e nella versione di Alice nel paese delle meraviglie scritta da Clemence Dane e Richard Addinsel, nel ruolo della Falsa Tartaruga. Nel 1945, mentre stava lavorando in The Gaieties di Leslie Henson, Noel Coward andò da lui offrendogli un ruolo nella rivista Sigh no More. Secondo le parole di Payn, quellincontro segnò linizio della sua relazione professionale e personale con Coward, che sarebbe durata per tutta la vita.

                                     

3. Il legame personale e professionale con Noel Coward

Coward si impegnò costantemente per promuovere la carriera del proprio compagno, tanto che arrivò a sopravvalutarlo ampiamente. Nelle sue interpretazioni Payn riceveva critiche favorevoli, ma sembrava mancare dello spirito di iniziativa che era necessario per divenire una star, come egli stesso riconobbe. Anche Coward se ne rese conto e scrisse "Egli è, temo, un uomo che ha bisogno di un traino. So che la sua carriera teatrale non è stata brillante, ma vi sono altre imprese da perseguire. Lui dorme e dorme ed i giorni passano. Io lo amo caramente e per sempre, ma questa sua mancanza di iniziativa in ogni ambito è un cattivo auspicio per il futuro. Io intendo, ne sono felice, vegliare su di lui per il resto della vita, ma deve fare qualcosa".

Il 1951 vide Payn recitare al Lyric Theatre di Hammersmith nello spettacolo The Lyric Revue che raccoglieva il contributo di molti autori; oltre a Coward, vi parteciparono infatti anche Michael Flanders, Donald Swann e Cole Lesley. Lo spettacolo ebbe un buon successo e venne spostato al Teatro del West End, mentre lanno seguente ne venne fatta una rivisitazione, intitolata The Globe Revue, che ebbe sei mesi di repliche. La prima commedia americana di Payn fu Tonight at 8:30, scritta da Coward, in cui recitò con Gertrude Lawrence, spettacolo che ebbe successo ovunque, ma non a Broadway. Tornato a Londra, recitò in altri lavori del suo compagno, Pacific 1860, Ace of Clubs, After the Ball, Waiting in the Wings. Benché le prestazioni di Payn fossero accolte con favore, gli spettacoli in sé non furono un successo. Nel 1960 ebbe un ruolo da protagonista ne Il divo Garry, unaltra opera di Coward.

Nel 1949 Payn cominciò a lavorare saltuariamente anche nel cinema, debuttando nel film Boys in Brown, un dramma carcerario con Dirk Bogarde e Richard Attenborough, mentre fu accanto a Coward in Lo spirito, la carne, il cuore 1950 e in Un colpo allitaliana 1969, nel quale Coward interpretò il ruolo della mente criminale e Payn quello del suo ossequioso assistente.

Nel 1973 Coward morì e Payn lasciò le scene per occuparsi con grande dedizione ed impegno della Coward Estate. Il commediografo Philip Hoare scrisse che "Graham ha sconfessato la concezione che Noel aveva di lui, quella di un illetterato, piccolo sciocco, sia nellamministrazione della Coward Estate, sia con la pubblicazione delle proprie memorie. Egli era un uomo generoso e semplice, e mancherà a molti amici".

Nel 1988 Payn donò la Firefly Estate, che era stata proprietà sua e del compagno, al Jamaica National Heritage Trust, poiché da quando era rimasto solo non riusciva più ad andarci.

Si ritirò quindi nella casa che aveva condiviso con Coward in Svizzera, dove morì il 4 novembre del 2005.



                                     

4. Filmografia parziale

  • Un colpo allitaliana The Italian Job, regia di Peter Collinson 1969
  • Lo spirito, la carne, il cuore The Astonished Hearth, regia di Antony Darborough e Terence Fisher 1950
  • Scotland Yard: mosaico di un delitto Jigsaw, regia di Val Guest 1962
  • Boys in Brown, regia di Montgomery Tully 1949

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